「おはようございます。コイカナこと小池可奈です!」

 9月21日午前3時の放送を最後に、おなじみのフレーズを聞けなくなる。文化放送「走れ!歌謡曲」のパーソナリティーを計26年間務め、番組の顔ともいえる小池可奈が“卒業”する。

 1968年から続く人気長寿番組で、タクシーやトラックのドライバー、早起きの中高年らにはおなじみだ。落合恵子、戸田恵子、川中美幸らもパーソナリティーを務めたが、小池は歴代で最長だった。

「番組そのものが終わると思われた方や、『私が死んだら天国から応援しようと思っていたのに』という方もいらっしゃいました」

 卒業を控えたコイカナは、そう笑う。

「日課の散歩で通る神社の前に、名言・格言のような『おことば』が書かれているんです。卒業が決まったとき、そこにはトヨタの創業者、豊田佐吉さんの言葉、『障子をあけてみよ、外は広いぞ』と書かれていました。ああそうなんだ、ようやく広い世界、昼間の明るい世界に出ていくときなんだと。寂しいよりも晴れ晴れとした気分なんです」

 番組は半世紀近く歌謡曲の歴史と寄り添ってきた。小池は、石原裕次郎や美空ひばりの訃報を番組内で伝えた。

「ひばりさんのときは、放送直前まで局内が大混乱だったことを覚えています」

 番組は毎回ゲストを迎えている。最も多く出演したのは都はるみ。卒業前にもぜひ出演してほしかったというが、現在休業中で、かなわなかった。

「はるみさんからショートメールが届いたんです。『長い間本当にお疲れ様。また会おうね』という言葉に、メールを受け取った駅で涙が止まらなかったです」

「天城越え」「ふたり酒」などの作曲家の弦哲也氏が、卒業する小池のために曲を書き下ろし、番組内で歌ってくれた。

 タイトルは「指定席」。

「スタジオのマイクの前、そこが私の『指定席』だったという意味を込めて頂きました。せっかくの素晴らしい曲なのに、21日にもう一度お届けするのが最後になってしまいますが」

 後任は最後の放送で発表予定だが、実は卒業は今回が2度目。93年から再登板して、今に至っている。さて3度目は?

「ないです!(笑) 私は卒業ですが、“走れ!”はこれからもずっと走ります」

※週刊朝日 2016年9月30日号