誰もが経験していると思うのですが、計画中の旅行の航空運賃を朝チェックし、お昼に見たら数字がすっかり変わっていた。そして火曜日に見たらまた変わっていた――といったことがよくあります。

これは、航空会社の私たちに対する単なるイジメでしょうか? この理不尽さの裏にはなんらかのカラクリがあるのでしょうか? 自分の正気と財布の中身を保つためにあなたにできることがあるとしたら、それは何でしょう? 先日CNNで、ビジネス旅行に関するとてもおもしろくて役に立つ番組を担当するRichard Quest氏が、その答えを探しに行きました。さて、彼が発見したこととは?

航空運賃の仕組みは非常に複雑


「それはもうロケット科学ですよ」とQuest 氏のインタビューに答えているのは、Andy Boyd氏。この人は、航空会社に「収入管理システム」を提供するある会社で、主任科学者を務めていた人物です。つまり、チケット手配のときにあなたを翻弄するアルゴリズムの設計に携わっていた張本人ということです。彼らが、ああも複雑で腹立たしいシステムを作ったのはいったいなぜなのでしょう?

その答えは、経済学を知らなくてもわかります。航空会社が儲かるようにするためです。当然ですね。

Boyd氏は「収入管理の真髄は、基本的に、市場が支払ってもよいと考える金額を見定めることです」と続けます。乗客から1ドル(またはユーロ、円)でも多く搾り取ることを目的とし、アルゴリズムが、需要と顧客行動に関する何十年分のデータを使って、常に価格調整を行っているのです。

「作業はすべてコンピュータが自動で行っています。その便にはどんな乗客が乗るのかを想定し、それをアルゴリズムに組み入れて、さまざまな運賃を決定するのです」とBoyd氏は説明します。番組では、Quest氏が、その価格調整のプロセスをわかりやすく(そして面白おかしく)解説するために、床に並べたバケツを異なる「運賃タイプ」に見立て、テニスボールを乗客に見立てて実演しています。航空会社は、同じ便の同じクラスの座席をさまざまな運賃タイプで販売しており、各運賃タイプを、需要に合わせて、分刻みでオープン(有効)にしたりクローズ(無効)にしたりすることで調整しているのです。

その結果が、朝食時と昼食時で運賃が違うという、乗客にとっては、実に腹立たしい現象というわけです。「私だって、自分が買う側のときは怒り狂いますよ」とBoyd氏は認めています。しかし航空会社にとっては、これが収益向上施策なのです。


どうしたらアルゴリズムに勝てるか


Quest氏は、続いて、最近登場したアプリ『SeatBoost』について説明しています。乗客は、SeatBoostを使って、席のアップグレードを競売で落札することができ、競売は出発の数分前まで実施されているのです。ゲートで待っている間の楽しいゲームにもなりそうですね。しかし、もっと確実にアルゴリズムを出し抜いて、なんとか最安値を獲得する方法はないものでしょうか?

このテーマについて、最近『ニューヨーク・タイムズ』が、都市伝説を解明してくれるような記事を掲載しました。それによると、結局、最安値を見つけるための簡単な公式というのは存在しないとのこと。たとえば、かつて言われていた、火曜日と木曜日が買い時だという話はもはや通用しません。また、搭乗の何日前に買えば一番安いなどという数字も存在しません。このような手法ではとうてい太刀打ちできない速さで価格決定アルゴリズムが働いているのです。

格安な運賃を得るコツは、結局、数少ない基本テクニックとこまめな情報収集しかないようです。第1は、適切と思う運賃を見たら、すぐに飛びつくことです。待ってはいけません。その価格の席はすぐに売り切れるはずで、1週間後あるいは翌日に安くなる可能性も低いです。

第2は、Google Flights やKayakなど、数ある航空券検索サイトの1つを利用することです。こうしたサイトでは、複数の航空会社の運賃を比較したり、変更可能な日付で検索して、いつが安いか検討したり、乗り継ぎ待ちの時間や、乗り継ぎの数といった条件で検索することができます(また、検索のたびにクッキーを削除すると、より格安な運賃獲得に役立つ可能性もあります)。

『ニューヨーク・タイムズ』紙のコラムニストStephanie Rosenbloom氏はこんなことを書いています。「Airfarewatchdog.com では、プライベートセール情報や格安情報(ホテルも)を検索したり、通知を受け取るよう登録することができます。価格は常に変動しているので、航空会社のウェブサイトとGoogle Flightsで最新の運賃をこまめにチェックしましょう」

思ったより手間がかかりそうな感じですが、航空会社の収入管理システムを作った科学者たちを出し抜くには、これくれらいのことはする必要があるようです。


Learn How Airlines Set Their Prices (So You Can Get a Better Deal)|Inc.com

Jessica Stillman(訳:和田美樹)
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