10月5日、シンガポールの水族館、アンダーウォーター・ワールド・シンガポールは、アカエイに胸を刺された水族館員が死亡したと発表した。

 事故が起きた4日、62歳のダイバー長フィリップ・チェン氏はエイを別の水族館に移すための準備を行っていた。チェン氏は病院へ運ばれたが、そこで死亡が確認された。水族館のオーナーであるホー・パー・コーポレーションは、「たいへん痛ましい事件でした」という声明を出している。

 1991年にオープンしたこの水族館は2016年6月に閉館し、現在は必要最低限の人員で動物たちを他の飼育施設に移す作業を行っている。チェン氏の事故の調査を行う間は、移送作業が中断される。

映像に残された事故

 今回の事故から思い起こされるのは、オーストラリア人の自然保護活動家で「クロコダイル・ハンター」として知られていたスティーブ・アーウィン氏の死。同氏は、2006年にグレート・バリア・リーフで何度かアカエイに刺されたのち、死亡した。

 アーウィン氏もエイの毒針に胸を刺されたが、調査にあたった当局は珍しい不慮の事故と述べた。バット・リーフで起きたこの事件の様子は映像として記録に残されている。アーウィン氏の友人でディレクター兼プロデューサーのジョン・ステイントン氏は、当時の記者会見で次のように話している。

「スティーブがエイの上に来たとき、エイが尾を伸ばして、ここ(胸)を刺しました。スティーブは尾を引き抜きましたが、その後すぐに息を引き取りました。カメラマンも撮影を終えざるをえませんでした」

 科学者によれば、このような事故は非常に珍しい。人に対する警戒心が強いアカエイは通常、よほどのことがないかぎり毒針がついた尾を使うことはない。事故が起きるときも、相手を狙って攻撃を仕掛けるというよりも、反射的な防衛行動の結果であることが多い。

 アカエイは世界中の浅い海に広く分布している。専門家は、水に入るときは海底に潜んでいるかもしれないエイを踏んだり驚かせたりすることがないよう気をつけてほしいと呼びかけている。