愛知県半田市にある国の登録有形文化財「半田赤レンガ建物」で、明治・大正時代のビール「カブトビール」が復刻販売され、注目を集めている。当時のビールの文献などをもとに再現。一般公開が始まった2015年度の同所来場者は31万9000人余りと、来場の呼び水の1つになっている。この復刻の裏には、運命的な建物との出会いで奔走する人の姿、ビール商品化までのさまざまな苦労などがあった。

赤レンガ建物「そもそも知らなかった」 1本の電話が保存のきっかけに

 ビール復刻を手がけるのは、地元の一般社団法人・赤煉瓦倶楽部半田。同所の利活用を調査研究し、魅力的なまちづくりを進めている。90人近い会員を束ねる馬場信雄理事長(68)は「建物への関心を集めるためにビールを作った。もともとは自分自身、建物があることを知らなかった」と、活動を振り返る。

 馬場さんは京都出身。半田市の酒造会社の総務部長を務めていた1994年のある日、全国の赤レンガ建物の保存や活用を目指す団体・赤煉瓦ネットワークのメンバーだった兄から突然「半田の赤レンガ工場が取り壊される」と連絡があり、建物保存を考える集会の準備を任された。これが、建物の保存活動を始めるきっかけだった。

旧ビール工場の赤レンガ建物 「ここでビールを飲みたい」 声に押されビール復刻へ

 半田赤レンガ建物は1898年、かつてあった丸三麦酒のカブトビール工場として建てられた。翌年から1943年までビールを製造。戦時中は軍事用衣料と食糧の倉庫として使われた。戦後はコーンスターチ工場となったが、施設老朽化のため94年に工場閉鎖。一部が取り壊されるも、96年に半田市が建物と敷地を買い取った。

 その後、馬場さんは現在の団体の前身となる市民グループを立ち上げ、行政などと協力して建物の保存活動に尽力。2002年の一般向け初公開後は、建物を観光資源として活用することを考え始めた。ちょうどその頃、来場者から「昔のカブトビールをこの赤レンガ建物の中で飲んでみたい」という声も聞かれるようになったことから、2004年にカブトビール復刻に乗り出した。