アルコールに関する研究結果はここ数近、私たちを少しいら立たせている。ある研究は「適度な飲酒は健康に良い」との見方を示し、別の研究は「命を奪う原因になりかねない」と警告する。

先ごろ新たに発表された研究結果によれば、長期に及ぶ「過度の飲酒」と「断酒」はいずれも認知症の発症リスクの上昇と関連しており、「適度な飲酒」は発症リスクの低減と関連しているとみられるという。

ただし、この研究結果には注意すべき点がある。その一つは、結果が示すような傾向が、実際には”あり得ない”ものかもしれないということだ。もう一つは、アルコールにはすでに、健康に対する軽視できない悪影響が確認されていることだ。適度の飲酒であっても、結局は全く「健康的ではない」可能性がある。

英医学誌ブリティッシュ・メディカル・ジャーナルに掲載されたこの新たな研究結果は、数千人に上る英国の公務員を対象に数十年間にわたって行われた追跡調査「ホワイトホール研究Ⅱ」から得たデータを分析し、まとめたものだ。

参加者は1985年の調査開始時に35〜55歳だった公務員。20〜30年後における認知症の発症と飲酒の習慣やライフスタイル、健康に関する問題などの関連性について調べるため、参加者たちにはこられに関する定期的な報告が求められた。最終的に調査対象となった約9000人の参加者のうち、認知症を発症したのは約400人だった。

「飲酒しない」人の多くが不健康

最新の研究結果を発表したチームが特に注目したのは、「長期間の断酒」と「加齢に伴う飲酒量の減少」と認知症リスクとの関連性だった。

調査の結果、長期にわたる過度の飲酒(週に14ユニット以上のアルコールの摂取:1ユニットは純アルコール8g)は、認知症リスクの上昇と関連していることが分かった(「適度の飲酒」と定義される週1〜14ユニットのアルコールを摂取していた人たちと比べ、40%高かった)。また、週当たりのアルコール摂取量が7ユニット増えるごとに、認知症リスクが17%高まっていたことも明らかになった。

だが、一方で研究チームは、「長期間の断酒」もまた、認知症リスクの上昇と関連していることを確認した。適度な飲酒をしていたグループと比べ、47%高くなっていたのだ。さらに、加齢とともに飲酒量が減っていた場合でも、認知症リスクは上昇していたという。

この研究には、同様のその他の研究のほぼ全てと同じように、「断酒の理由が明確にされていない」とうい問題がある。多くの人が断酒する理由は、健康に対する意識の高さではない。すでに健康に何らかの問題を抱えていることだ。

研究チームは断酒した人たちが持つその他の特徴についても調査を行った。その結果、断酒した人には「肥満、運動不足、教育水準が低い、心臓病リスクが高い」といった傾向があることが分かった。

これらは全て、認知症の発症との強い関連性が指摘されている特徴だ。つまり、この研究結果における断酒と認知症リスクの高さの関連性はその大半が、こうした特徴によって説明がつくということになる。

同時にこの結果は、適度の飲酒はこれまで考えられてきたほど、認知症の予防につながらない可能性があることを示している。忘れてはならないのは、飲酒がその他の多くの健康上の問題に関連しているということだ。”適度”の飲酒をしている人は、効果とリスクについて考え直してみる必要があるかもしれない。

飲酒の習慣を持たない人が、健康効果を期待してこれから飲み始めるというなら、それはやめておくべきだろう。効果が本当にリスクを上回るのかどうか、現時点では判断できないからだ。

新たな研究結果をまとめた論文の著者らは、「神経精神疾患や肝硬変、がんとの関連性が明らかになっているアルコールの摂取を、飲酒の習慣がない人に勧めるべきではない」と結論付けている。

Alice G. Walton