◇国内男子◇ダンロップ・スリクソン福島オープン 初日(27日)◇グランディ那須白河ゴルフクラブ(福島県)◇6961yd(パー72)

4人が並ぶ7アンダー首位でスタートしたホ・インヘ(韓国)は今季、3シーズンぶりに日本ツアーを戦っている。ツアー初優勝を飾った翌年の2015年から2年間、母国の兵役につき、カムバック。軍隊での生活はやはり過酷なものだった。

ホが入隊したのは期間中も練習などが認められている、他種目のアスリートも属する特別な体育部隊。軍隊オリンピックという競技会のほか、特別推薦で韓国ツアーにも出場が可能だった。とはいえ狙撃銃を手にするなど、訓練の日々はこれまでの生活とは一線を画した。中でも苦しかったのが「スマイルを禁止されたこと」だったという。

隊員300人が一斉に食事をする間も笑顔は厳禁。アルマーニのサングラスに金髪がトレードマークの明るいキャラクターの持ち主には、「それが一番キツかった」そうだ。

再びツアー生活に戻った今季は予選通過が3試合と、思うような結果を残せていない。「1Wやロングゲームはうまくいっているけれど、ショートゲームがまだダメ」と“ブランク”後の試合勘を取り戻すのに時間がかかっている。それでも、いまはゴルフが楽しいと実感できる毎日だ。(福島県西郷村/桂川洋一)