平塚学園から法政大を経て、東北楽天からドラフト2位指名を受けてプロ入りした最速155キロを誇る剛腕・高田 孝一。高校時代はコントロールが優れ、緩急をつけた投球ができるザ・好投手。大学時代では剛速球右腕と、これほど投手としてのタイプが変わった選手も珍しい。そんな高田の野球人生について迫っていきたい。

野球が楽しいという思いで勝ち続けることができた高校時代の高田孝一(平塚学園出身)

 小学校2年生の時、当時、仲が良かった友達に誘われて野球を始めた高田。そして投手は小、中学校は投手と捕手を兼任しており、本格的に投手に専念したのは平塚学園からだった。その平塚学園に進んだきっかけについては中学3年生の時に、決勝進出したことが影響している。

「平塚学園の応援の雰囲気、プレーしている雰囲気が僕にはとても良かったので、平塚学園に進むことに決まりました。また当時、エースだった熊谷 拓也さん(法政大-NTT東日本)は下級生の時からずっと投げていて憧れの投手でありました」

 入学当時は、軟式から硬式に変わったばかりで130キロが出るか、出ないかぐらいで、全国的に見れば突出した球速ではない。それでも、指導者からの期待は高く、1年春からベンチ入り。1年夏で公式戦初登板を経験した。投げた経験よりも強烈に印象に残っていることがわある。

「高校野球はトーナメント制で負ければ終わりの一発勝負です。そこにかける思いの強さは3年生になれば強いですが、当時の自分はよくわからずに勝った、負けたをやっていたんです。

 でも1回戦に勝利して、整列に立つと、相手チームの選手が泣いている姿や悔しがっている姿を見て、この夏にかけている姿勢に圧倒された記憶があります」

 夏の高校野球ならではそして1年秋には背番号1を勝ち取った。次々と好投を見せていく高田は「この時はまだ投げていて野球が楽しいという気持ちが強くて、1回戦から強豪校が多い熾烈なブロックで、それでもビビらず勢いのまま投げていたと思いますし、ストレートも変化球もうまく投げられ、緩急もうまくつけることができたと思います」と振り返る。高田の好投の勢いに乗って次々とステップアップする中で準決勝では優勝候補・東海大相模も破って関東大会出場を果たした。高田にとって自信を深めたとともに、自分の投球スタイルが良い形で通用したと振り返る。

 さらなるレベルアップを目指すためには走り込み、アメリカンノックを中心に徹底的に走ることを重視したトレーニングを送った。

1年ごとに順調にステップアップ高校時代の高田孝一(平塚学園出身)

 2年生になると、一冬の成果で体も大きくなったことで、スピードアップし、最速140キロに到達。特に横浜創学館戦の投球は印象的だった。相手は望月 惇志(阪神)。当時、最速148キロを誇る速球派右腕として評判だった望月は140キロ台の速球を投げ込む。高田は対象的に最速は140キロだったが、常時135キロ前後・最速140キロと球速面では望月より劣る。それでも伸びのあるストレートで、次々と横浜創学館の打者から空振りを奪っていき、1安打、7奪三振、完封勝利。ドラフト候補の投手に投げ勝ち、さらに評価を高めた。

「あのときは技術云々よりも、とにかく自分の気持ちの入ったボールを投げ込んで勝負しようと思う気持ちが強かったです」

 そして高校3年になると、コンスタントに140キロ台・最速146キロまでに到達し、県内トップレベルの速球派右腕へ成長する。

「2年秋はチームとしても、個人としてもふがいない結果に終わりました。高校3年は自分にとって最後の年で、最後の大会。冬の練習はいつも以上に気合が入りました。トレーニングも、目いっぱい行いましたが、それ以上に、体を大きくするための食事もきつかったですね。食べることはそんなにきついほうではないのですが、朝昼晩のノルマがあって激しい運動をした後に多く食べることは苦しかったですね」

こうした地道な積み重ねにより、ストレートのスピードは目に見えて伸びていった。
ドラフト候補から注目されたが、高田は大学進学を決断する。

「高卒プロは憧れにしているだけではなく、目標としてやっていたんですけど、自分がなれると本気で思っていなかったですし、行ければいいという心境でした」

この年は藤平 尚真(横浜-東北楽天)を筆頭に好投手が多かった年だった。

「高いレベルの好投手を近くで目の当たりにして、神奈川県内だけではなく、関東圏内でも好投手がとても多い代でした。そのメンツの中で自分がプロに行ける不安がありましたし、いける実力もなかったので、もう1回大学に進んでパワーをつけようと思って進学を決断しました」

 こうして高田は東京六大学・法政大へ進学する。結論をいえば、この決断は正解となった。

(記事=河嶋 宗一)


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