2023年に発表された新型車とコンセプトカーが勢ぞろいしたメディア向けの体験説明会「LEXUS SHOWCASE」。各車に試乗したモータージャーナリスト島下泰久氏による試乗インプレッション。第5回目はROV CONCEPTをお届けする。<br/>※こちらの記事はLEXUSから島下泰久さんに依頼したコメントを掲載しています。

2023年に発表された新型車とコンセプトカーが勢ぞろいしたメディア向けの体験説明会「LEXUS SHOWCASE」。各車に試乗したモータージャーナリスト島下泰久氏による試乗インプレッション。第5回目はROV CONCEPTをお届けする。
※こちらの記事はLEXUSから島下泰久さんに依頼したコメントを掲載しています。

水素エンジンで雄大な自然と触れ合う

自然を理解し、ともに楽しむアウトドア体験を提供する「OVERTRAIL PROJECT(オーバートレイルプロジェクト)」を推進しているLEXUSが、その一環として開発中の1台が、このROV CONCEPT(以下ROV)である。

ROVとはRecreational Off-highway Vehicleの略で、つまりレジャー用の悪路走行車となる。一番わかりやすいのがバギーという呼称だろうか。

全長3mちょっととコンパクトなサイズの、パイプフレームで組まれた車体に前後の大径オフロードタイヤを装着。

たっぷりと取られたサスペンションストロークや四輪駆動などによって、乗用車では味わうことのできない走りの楽しさ、雄大な自然との触れ合いを提供するとうたわれたROV。技術的に注目すべきは、やはりLEXUS初の水素エンジンの搭載だろう。

この直列3気筒1Lエンジンは、車体後方に搭載された高圧水素タンク内に収められた水素を直接燃焼させる。

結果として排出されるのは、ほぼ水だけ。実際には少量のNOxも出てしまうというが、ROVのエンジンは燃焼温度を引き下げることで、これを回避している。水素エンジンの開発ノウハウ、だいぶ蓄積されてきていることがうかがい知れる。

このROVを実際に走らせることができた。ドアをもたないボディによじ登るようにして乗り込み、フルバケットタイプのシートに身体を収めてハーネスでしっかりと固定する。

ヘルメットを被り、いざスタートすると、まずはその弾けるようなダッシュに思わず破顔してしまった。

エンジンは猛烈な勢いで吹け上がり、車体の軽さそして4輪駆動のトラクションを利して、飛ぶように加速していく。

シーケンシャルタイプのトランスミッションはレバーの前後への操作でも、アルミ削り出しのシフトパドルを使っても、瞬時の変速が可能だ。

エンジンフィーリングに水素だからといって特別な点は無い。アクセル操作に対するツキが良く、凄まじい勢いで回転を高めていく。単にアクセルを踏み込み、変速していくだけでも、理屈抜きに快感に浸ることができる。

今まで味わったことのない走り

そうは言いつつ、走破性高いシャシーにも大いに驚かされた。サスペンションストロークは通常のSUVをはるかに上回る400mmが確保されていて、普通のSUVでは通過できないようなどんな深い轍も、左右互い違いの凸凹も、やわらかくサスペンションをストロークさせてショック無しに通過してしまうのである。

目の前の路面はうねりにうねっているのに、目線はほとんどブレないこの感じは、今まで味わったことのないものだ。

最初はお手本を見せてくれたインストラクターの走りの勢いに気圧されてしまったが、いざ自分で走らせてみると、高い安心感にどんどんペースが上がっていってしまった。

単にステアリングを切り込むだけではうまく曲がらないので、オーバーアクション気味に操舵して、タイミングを合わせてアクセルを踏み込むと、うまい具合にクルマがスライドしてコーナーのイン側をなめるようにグルリと回っていくこともできるのだ。これは楽しい!

実際にはそれほど高い速度が出ているわけではないが、スピード感があり、操る実感も濃い。これは一度試したら、病みつきになること請け合いだ。

ROVは、こんな走りの楽しさを水素エンジンによって環境負荷を最小限に抑えながら満喫することができる1台だが、注目すべきは実はそれだけではない。

たとえば、車体の外板には非石油材料とバンパーからのリサイクル材をベースとした低CO2材料が使われていたり、KYB製の専用開発ショックアブソーバーは内封されているオイルを石油由来ではなくカーボンニュートラルを実現し、しかも万一漏れた際には土に還る天然素材ベースのものとするなど、様々な部分で自然環境との調和が図られている。

そんな背景があってこそ、一層不安無くアクセルを踏み込めるというのは事実だろう。レクサスは今後、富士スピードウェイなどにこのROV専用のオフロードコースを用意し、ユーザー向け、一般向けの試乗プログラムを開催するべく準備を進めているという。

皆さんがこの楽しさを味わえるようになるのは、もう間もなくに違いない。

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