「10年ひと昔」とはよく言うが、およそ10年前のクルマは環境や安全を重視する傾向が強まっていた。そんな時代のニューモデル試乗記を当時の記事と写真で紹介していこう。今回は、ホシノインパルが手がけた日産 ジュークだ。

IMPUL ジューク(2011年:カスタムカー)

日産車のチューニングを古くから行い、エアロパーツやアルミホイールを開発している、IMPULことホシノインパル(以下、インパル)。その総帥は、かつて「日本一速い男」と称された星野一義氏だ。

今回、インパル手がけたのはコンパクトSUVのジュークだ。それも、昨年(編集部註:2010年)11月に追加されたハイパワーバージョンの16GT FOUR。エンジンを1.5L NAから1.6L 直噴ターボに変更し、最高出力は190psを達成。シャシにはトルクベクトル付き4×4iという4WDシステムが与えられた。さらに4WDシステムを押し込む関係で、リアサスペンションはトーションビームからマルチリンクへと変更され、乗り心地や走りの質感も高まっている。

さて、インパルが手がけたジュークは、まず圧倒的に重厚さや安定感が備わっていることが分かる。フロントハーフスポイラーやサイドステップ、そしてリアのハーフスポイラーが低くドッシリとした印象を与えてくれる。また、20mmほどのローダウンを可能にするサスペンションと、245/40R19タイヤとホイールによる迫力もすごい。

さらにはフロントグリルをスッキリとした曲線を描くデザインにしながら、リアまわりにはWRカー並みのダブルウイングを備えている。インパルでは、かつて先代(編集部註:3代目)マーチでこのような大型ウイングを採用してヒットを飛ばしたことがあるが、それを彷彿とさせる存在感だ。

形状はジュークが持つ複雑なラインとのマッチングを計算し、下段の曲線を成形。下段にはLEDハイマウントストップランプが備えられ、ルーフにあったノーマルのハイマウントストップランプはカットされている。上段はルーフとほぼ同じ高さにセットされている。材質は上段がカーボンとなるタイプと、上下段ともにFRPのものが用意されている。ここまで大きなウイングだと後方視界が気になりそうだが、実際に運転席から確認してみるると、装着していることを忘れるほど視界はしっかり確保されている。

エンジンと足まわりのマッチングが絶妙だった

もちろん、走りの部分にも手が入れられている。エンジン系ではスロットルバルブの大口径化とコンピュータの再セッティング、エキゾーストも変更されている。聞けば、トランスミッション(CVT)の耐久性も考えて、パワーアップは25ps程度におさえているというが、果たしてそのフィーリングはどのように変化しているのだろうか。

走り始めると、2000〜3000rpmあたりの中間域のトルクがより豊かになっている感覚が強く、ピックアップに鋭さが増した印象だ。また、アイドリング時は比較的静かだが、いざスロットルを開けると爽快な排気音が広がっていくところが心地良い。

足まわりについても好印象だった。19インチのタイヤ&ホイールでは乗り心地が気になるところだが、うねりや突起を乗り越えるときのいなし方が実にうまく、入力をスッと一発で収めてくれた。走りと乗り心地を両立するためにセットアップしたこと、そしてタイヤ銘柄をBSのポテンザS001としたことが功を奏しているのだろう。さすがに荒れた路面でバネ下の動きが大きくなると、ややタイヤ&ホイールがバタつく印象があるが、それはほんの一部のことだ。

それよりも目を見張るのは、コーナリング時における見事な安定感。背の高いSUVとは思えないほどに路面に吸い付く感覚が得られている。ジュークはノーマルでもこの手のクルマにしては走りが楽しめるクルマだが、インパル ジュークはその上を行く。ボディ形状が違うからホットハッチとは呼べないけれど、ホットSUVと呼んでもおかしくないほどの性能が宿っている。

SUVだからと手を抜くことはなく、ルックスから走りまでを徹底的に磨きこんだインパル ジューク。このクルマはジュークに新たな可能性があることを分かりやすく見事に示してくれたように思える。これぞ日産車の魅力をフルに引き出す、ホシノインパルならではの仕事ぶりといえるだろう。

●■日産 ジューク 16GT FOUR(ベース車両) 主要諸元

●全長×全幅×全高:4135×1765×1570mm
●ホイールベース:2530mm
●車両重量:1380kg
●エンジン種類:直4 DOHCターボ
●排気量:1618cc
●最高出力:140kW<190ps>/5600rpm
●最大トルク:240Nm<24.5kgm>/2000〜5200rpm
●トランスミッション:CVT
●駆動方式:フロント横置き4WD
●JC08モード燃費:12.6km/L
●タイヤサイズ:215/55R17
●当時の車両価格(税込):245万1750円