新石器時代の英国(紀元前4000年〜2500年)の研究となれば、謎めいた話を多少は期待するだろう。新石器時代のブリテン諸島に人が住み農耕を行っていたのは、文字が伝わるずっと前だった。そのため、彼らの生活を伝える記録は遺物のみだ。

 実際、彼らは多くの遺跡を残した。ストーンヘンジやオークニー諸島のストーンサークルなど、建設に途方もない労力が必要だったものもある。だが、これらの遺跡の背後にある文化的慣習や真の目的は、ほとんどわかっていない。

 今回、考古学者が頭をかきむしりたくなるような、まったく新たな種類の新石器時代の遺跡が見つかったかもしれない。人工島である。

 これらの人工島は、一般にクラノグと呼ばれ、スコットランドとアイルランドの多数の湖や水路に点在している。そのほとんどは、鉄器時代(紀元前800年〜紀元43年)に作られたとずっと考えられてきた。

 ところが、6月12日付けで学術誌「Antiquity」に発表された論文によると、スコットランドにある600近いクラノグの少なくともいくつかは、それよりはるかに古いものであると判明した。従来考えられていたよりも3000年近く古く、間違いなく新石器時代のものだという。しかも、その手がかりとなった遺物は、当時の人々の営みを示している可能性がある。

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