生理時に伴うさまざまな痛み、いわゆる「生理痛」の度合いは、女性の中でも個人差が大きいことで知られています。そんな生理痛を緩和する方法の一つに「鎮痛剤の服用」がありますが、「胃が荒れるから」「仕事中に眠くなると困るから」「薬に頼りたくないから」などの理由で、薬を飲むのを意識的に控えている女性は少なくないようです。一方で、「痛みを我慢し続けるのはよくないのでは?」「ひどい痛みなら薬に頼った方が…」との声や、「薬を飲み過ぎたら効かなくなる?」といった疑問の声も聞かれます。

 生理痛が出たとき、「薬を飲む」のと「薬に頼らない」のとでは、どちらが正しいのでしょうか。産婦人科医の尾西芳子さんに聞きました。

生理痛は「必要のない痛み」

Q.そもそも「生理痛」とは。

尾西さん「まず生理(月経)とは、妊娠に備えて排卵の後に分厚くなる子宮の中の膜(子宮内膜)が、妊娠しない場合に血液とともに体外へ排出されることです。生理痛は、医学的には『月経痛』といいます。腹痛だけでなく、頭痛や腰痛、下痢、吐き気、イライラなども伴って、日常生活に支障を来す場合は『月経困難症』と呼ばれます。

生理痛には2種類あり、一つは特に原因となる病気がないもので『機能性月経困難症』といいます。これは子宮内膜で作られる、痛みを引き起こす物質『プロスタグランジン』が過剰に作られたり、この物質に過敏に反応して、子宮が過度に収縮してしまったりするために起こるもので、特に10代の若い女性に見られます。

もう一つは『器質性月経困難症』といい、子宮筋腫や子宮内膜症、子宮腺筋症といった病気によって起こるもので、年齢とともに悪化していく可能性があります」

Q.生理痛の有無や痛みの度合いに個人差があるのはなぜですか。

尾西さん「機能性月経困難症の場合は、先述のプロスタグランジンの量が異なったり、その物質への感受性に個人差があったりするためと考えられます。また、同じ人でも、排卵している月としていない月で異なる場合もあります。病気が潜んでいる器質性月経困難症の場合は、その病気の場所や程度によって生理痛の痛みも異なります」

Q.生理痛が出たときの対処法として、「薬を飲む」のと「薬を飲まずに我慢する」のとでは、どちらが正しいでしょうか。

尾西さん「薬を飲むことが正解です。なぜなら、生理痛は『必要のない痛み』だからです。薬を飲まずに我慢した場合、痛みが原因で仕事や学業、部活に支障を来すことがある他、痛みを我慢し過ぎることで血圧や心拍数が下がり、自律神経系が突然失調する『迷走神経反射』を起こし、失神して救急車で運ばれることもしばしばあります。

また、我慢したものの結局、我慢し切れずに薬を飲んだ場合、薬の効きが悪いことがあります。鎮痛剤は痛みを取るというよりも、痛みの物質であるプロスタグランジンが作られるのを防ぐ薬なので、『痛み始めに飲む』のが効果的です」

Q.生理痛が出るたびに薬を飲んでいた場合、徐々に薬が効きにくくなっていくことは実際にあるのでしょうか。

尾西さん「薬に記載された用法・用量を守っていれば、そのようなことはありません。例えば、月経の時期だけ1日3回程度内服するくらいであれば問題ありません。ただし、過剰摂取すると効きにくくなることもあり得るので、用法・用量はきちんと守りましょう。

鎮痛剤では効かない場合、女性ホルモン剤によって痛みを取る方法もあるので、婦人科で相談してみましょう。飲み薬の他、子宮の中にホルモンを放出させる器具を入れる『子宮内システム(IUS)』という方法もあり、薬の飲み忘れなどの心配がなくなります」

「鎮痛剤選び」のポイントは?

Q.薬による「胃が荒れる」「眠くなる」などの副作用を緩和する方法はありますか。

尾西さん「多くの痛み止めは消化器症状が起きやすいため、一緒に胃薬を内服することをお勧めします。空腹時ではなく、何か食べてから内服しましょう。

鎮痛剤自体には眠気の作用がないものも多いですが、痛みが取れると、それまで痛みのために緊張していた体が一気にリラックスして副交感神経が優位になり、眠気を感じる人がいます。月経の時期はあまり無理をせず、休憩を取りましょう」

Q.鎮痛剤を選ぶときのポイントは。

尾西さん「同じ鎮痛剤でも、『ロキソプロフェン』『イブプロフェン』『アセトアミノフェン』など、成分の種類によって薬の効くメカニズムが異なります。そのため、人によって合う/合わない、効く/効かないがあるので、合わない場合は違う系統の鎮痛剤を試してみましょう」

Q.生理痛の痛みを軽減するためのポイントを教えてください。

尾西さん「まずは鎮痛剤を早めに飲むこと、そして、自分に合う鎮痛剤を見つけることです。それでも効かないような痛みの場合は、婦人科で病気がないか診てもらい、必要があれば、漢方薬やホルモン剤による治療を行うことで痛みを軽くできます。

また、おなかを温めたり、半身浴やストレッチをしたりして血行をよくすることでも、子宮の過度な収縮を防ぎ、痛みを軽減できます。こうした、自宅でできるケアも取り入れてみましょう」