現役最多のGI38勝(中央、地方、海外)を誇る角居勝彦調教師は、家業である天理教の仕事に就くため2021年2月で引退、角居厩舎は解散となる。調教師生活20年、厩務員として栗東トレセンに来てから34年、北海道のグランド牧場で初めて馬に触れてから40年。角居師は自身のホースマン人生の集大成として『さらば愛しき競馬』を上梓した。角居師によるカウントダウンコラム(全13回)、今回は自身最後の挑戦となるGIレースについて言及した。

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 今週は東京開催最終週。今年初のGⅠ、フェブラリーステークスが行なわれます。

 思えば長い間、多くのGⅠに出走させていただきました。JRAのGIはこれまで26勝していますが(注・現役2位)、出走したのはのべ204頭。2頭以上出走しているレースがあるので、これまでGⅠのファンファーレを155回もドキドキしながら聞いていたことになります。

 初めてのGⅠは開業した2001年の阪神ジュベナイルフィリーズ。社台グループの会員に支えられたシェーンクライトという馬です。父は1996年の凱旋門賞を勝ったエリシオで、引退後種牡馬として輸入され、この世代が初年度産駒でした。

 扱いが難しい馬でしたが、能力があって7月に小倉の新馬戦を勝ちました。角居厩舎としての開業5勝目ですが、それまでの4勝は引退された二分久男先生から受け継いだ馬ばかり。角居厩舎“生え抜き”として最初に勝ってくれたのがこの馬です。続くオープンのフェニックス賞も勝って賞金を積み上げ、暮れの2歳牝馬チャンピオン決定戦に駒を進めることができました。鞍上はデビュー6年目にしてすでにGⅠジョッキーとなっていた福永祐一騎手でしたが、休み明けということもあって18頭中10着でした。

 次のG1もシェーンクライト。2年目でクラシック桜花賞に駒を進めることができましたが15着。その次のGⅠは同じ年のNHKマイルカップに金子真人オーナーのエンドレスデザートが出て18頭中18着。この2つのGⅠ、桜花賞とNHKマイルカップはその後も勝つことができませんでした。初めて勝ったのは2004年の菊花賞、GⅠとして5戦目のデルタブルースで8番人気でした。

 オリンピックは参加することに意義があるかもしれませんが、競馬のGⅠは勝たなくては意味がない。もちろんどんなレースでも勝つことを目標していますが、デビュー戦は走らせてみないと分からないことも多いし、昇級初戦などは課題が見つかることも多い。また、故障などで長期休養明けだったりするととりあえず無事に、などと思うことはあります。しかしGIは万難を排してそれまでの課題を克服し、「次」を考えずギリギリまで仕上げます。だから勝たなくては意味がない。勝てる自信がなければ出走させることもありません。

 角居厩舎として正真正銘最後のGⅠ、フェブラリーステークスにワイドファラオを出走させます。

 この馬は芝でデビューして3戦目で勝ち上がった後、2019年のGⅡニュージーランドトロフィーに出走。ハナを切りながらも脚をタメる競馬で、直線では他馬を引き離して勝ちました。2002年以来17年ぶりに出走したNHKマイルカップでも9着ながらコンマ4秒差に頑張ってくれましたが、その走り方からダートでこそと思っており、1か月後にGⅢユニコーンステークスに出走させました。やはり逃げる形になり、直線で捕まりかけましたが、またひと伸びして勝ってくれました。

 芝に戻すことも考えていましたが、ユニコーンSでの勝ち方が強く、まだまだ伸びしろがあると確信、まず重賞で使えるよう賞金を稼いでおきましょうということでダート路線を歩んできました。 幅田昌伸オーナーからは、たびたび芝に戻したいという話がありましたが、ここまで来てしまった。今回は「最後にGⅠへ」と後押ししてくださいました。

 ワイドファラオの父ヘニーヒューズはアメリカのダート戦線で活躍して種牡馬になりましたがビホルダーというGⅠ2勝馬を出したぐらいで海外での活躍馬は少なく、産駒はむしろ日本での活躍が目立ちます。産駒を多く見ているわけではないので、何が日本に合うのかは分からないのですが、朝日杯フューチュリティステークスのアジアエクスプレス、フェブラリーステークスのモーニンと、芝ダート両方でGⅠ馬を輩出しています。

 ワイドファラオは昨年5月の地方交流GⅠ、船橋のかしわ記念で、フェブラリーステークスを制したモズアスコットや、2018年の最優秀ダート馬のルヴァンスレーヴなどGⅠ馬5頭を相手に勝ちました。体調もよかったのですが、鞍上の福永騎手が上手く逃げる形に持ち込んでくれた結果です。ここ2戦はやや収まりがよすぎて弾けませんでしたが、3か月半じっくり調整もできた。東京のマイルでは勝ち鞍がありますし、展開ひとつだと思います。

 鞍上は20年前、角居厩舎最初のGⅠに騎乗してくれた福永祐一騎手です。角居厩舎ではこれまでGⅠに13回騎乗してもらって、シーザリオとエピファネイアで勝利をもたらしてくれています。これが最後、156回目のドキドキかと思うとなんとも感慨深いものがあります。

 ただ、ワイドファラオはまだまだこれからの馬ですし、まず怪我のないように。そして転厩先となる辻野泰之厩舎とともに、これからの競馬を盛り上げる馬になっていって欲しいですね。

◆角居厩舎 今週の出走予定馬

2月20日(土)
阪神7R 4歳上1勝クラス ロータスランド 牝4 55武豊
阪神9R つばき賞 3歳1勝クラス トーセンインパルス 牡3 56北村友一
小倉11R 皿倉山特別 4歳上2勝クラス ダブルフラット 牡6 55吉田隼人

2月21日(日)
東京11R フェブラリーステークス(GⅠ) ワイドファラオ 牡5 57福永祐一
阪神6R 3歳1勝クラス アンブレラデート 牝3 54三浦皇成
小倉7R 4歳上1勝クラス ヴィオリーナ 牝4 54吉田隼人 

【プロフィール】
角居勝彦(すみい・かつひこ)/1964年石川県生まれ。2000年に調教師免許を取得し、2001年に開業。以後19年間、中央でGI26勝、重賞計82勝を含む761勝(2021年2月19日現在)。最多勝利3回、最多賞金獲得5回など13のJRA賞を受賞。地方、海外を合わせたGI38勝は現役1位。デルタブルースでメルボルンカップ、シーザリオでアメリカンオークス、ヴィクトワールピサでドバイワールドカップを勝つなど海外でも活躍。引退馬のセカンドキャリア支援や障がい者乗馬など福祉活動にも尽力。管理馬は他にウオッカ、カネヒキリ、エピファネイア、ロジャーバローズなど。