角田裕毅はアルファタウリでF1キャリア3年目を迎える。2023年は2年間を共に過ごしたピエール・ガスリーのアルピーヌ移籍に伴い、ニック・デ・フリースと組む予定となっている。

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 このオランダ人ドライバーは、F1ではルーキーとはいえ、角田より5つ年上でレーシングキャリアは22歳の日本人より豊富であり、また2019年にF2、2021年にはフォーミュラEで年間チャンピオンと、実績でも新たなチームメイトが上回っている。

 F1でも、イタリア・グランプリで虫垂炎によって欠場したアレクサンダー・アルボンに代わってウィリアムズから急遽参戦し、予選で13番手(繰り上げで8番手)、決勝は9位入賞と、いきなり結果を出してみせた。

 この遅咲きながらも、全てにおいて優れているデ・フリースについて、レッドブルのヘルムート・マルコ顧問は以前に、イタリア・ファエンツァを拠点とするチームの新たなリーダーはこの“ルーキー”が務めると断言。「ユウキはまだ若く、技術的にも経験が浅い。来季、どうなるか様子を見る必要があるが、彼の経験と性格から判断すれば、ニックはチームのリーダーになれるはずだ」と語っていた。
  しかし、これに対してはアルファタウリのフランツ・トスト代表は同意しておらず、角田にもその適性があると主張したものだが、英国のF1専門サイト『PlanetF1』によれば、今でもその考えを変えておらず、「ユウキはF1での経験が豊富であるのに対し、ニックは年上でレース経験が豊富だ」と、それぞれの強みを強調する。

 そのうえで、以前にも語ったように、「しかし最も重要なのは、我々がドライバーに競争力のある車を提供することだと思う。そうすれば、2人とも簡単にマシンをセットアップしてパフォーマンスを発揮できる」と、車が良ければ、どちらかひとりのドライバーに頼る必要もなくなると指摘した。

「2人のどちらが速いか、まだ私には分からない。それを知るには、来季を待つ必要がある。どちらも多くの可能性を秘めており、楽しみにしている。どちらのドライバーも速く、我々は成功したシーズンを送るべきだと思う」とトスト代表は来季に期待を寄せている。

 ちなみにデ・フリースとはコンタクトを頻繁にとっており、すでに彼はシート合わせのためにファクトリーを訪問。シーズン後のアブダビでヤングドライバーテストに参加する予定になっているという。
  一方、2017年(当時はトロロッソ)からほとんどの時間をアルファタウリで過ごしたガスリーは、ドイツのモータースポーツ専門サイト『MOTORSPORT TOTAL.COM』に対し、2年間共闘した角田を「ユウキは素晴らしい人間だ。2年間、同じチームで彼がどのように成長したかを見ることができて、本当に楽しかった。彼はまた、人としても大きく成長したと思う」と称賛し、リーダーの適性についても語っている。

「ユウキがチームを率いるのに必要なものを持っているかどうかは、時が経てば分かると思う。彼は速足でF1に到達した。F4、F3、F2であまり経験を積むことなく、極めて若い年齢でF1まで一気に昇格した。だから、時間が教えてくれると思う。とにかく、彼は今季、大きく成長を遂げた。そして、来季その成長を続けたとしても、何の驚きもない」

 フランス人ドライバーは、チームメイトの課題が「自制心」を身につけることだとしながらも、「ユウキもそれは十分に承知している」とし、「彼は(成長のための)良い環境にいる」とも指摘。こちらも、3年目の角田に対してはポジティブな展望を示した。
  さて当の本人は、日本GPの際にメディアから「来季はチームリーダーとなる準備ができているか?」と問われて「はい」と答えており、そのためにも「シンガポールGPで犯したようなミスは確実に減らさなければならないし、ペナルティーは不必要なので、確実に改善する必要があります」と課題を挙げている(オランダのF1専門サイト『RN365』より)。

 来季はあらゆる意味で試練のシーズンになると思われるが、今季以上に責任を背負った日本人ドライバーが、パフォーマンス、結果の両方で、チームをリードすることができるか。今季の残り2戦での飛躍と併せて、期待は大きい。

構成●THE DIGEST編集部

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